Amy Cooper a joué la demoiselle en détresse. Ce trope a une histoire troublante.

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L'incident s'inscrit dans un thème commun de vidéos honteuses en ligne montrant des femmes blanches racistes appelant la police sur des Noirs pour des raisons mineures. La honte a forcé Amy Cooper à retourner son chien à l'agence d'où elle l'a adopté et elle a été licenciée par son employeur.

Mais alors que les faits uniques de la vidéo ont enflammé les médias sociaux, le comportement de Cooper a un long héritage historique. La vidéo ne montre pas seulement une femme blanche autorisée invoquant une menace et impliquant la police dans un incident qui aurait très bien pu dégénérer et entraîner des violences, peut-être mortelles, contre Christian Cooper. Il représente également Amy Cooper s'enveloppant dans le personnage de la "demoiselle en détresse", une figure qui n'offre une protection qu'aux femmes blanches. C’est également un prétexte qui a été utilisé pendant des siècles comme prétexte pour décréter des violences racistes à l’encontre des Noirs au nom de la sécurité des femmes blanches.

Bien que bâtie sur le privilège blanc, la protection offerte aux femmes blanches contre d'autres groupes sert en fait des objectifs anti-féministes d'infantilisation des femmes et d'utiliser leur sécurité comme justification pour décréter une violence sectaire. Dans les cas où la sécurité des femmes ne peut pas être facilement militarisée contre une personne noire, immigrée ou trans, la figure de la demoiselle en détresse a suscité peu de réaction de la société, même si une femme est en danger.

Le trope blanc de la «demoiselle en détresse» a une histoire mortelle aux États-Unis. Il a été utilisé pour justifier la violence raciste depuis la formation des colonies au 17ème siècle, lorsque les récits de captivité sont devenus populaires. Les récits de captivité ont exagéré et fictivé les détails de vrais enlèvements par des groupes amérindiens pour rendre l'expérience plus extrême.

L'un des récits de captivité les plus célèbres et les plus anciens publiés dans les colonies britanniques d'Amérique du Nord était «Un récit de la captivité et de la restauration de Mme Mary Rowlandson», publié six ans après que Rowlandson avait été capturé avec ses enfants pendant la guerre du roi Philippe en 1676 et détenu pendant 11 semaines. Son livre était si populaire qu'il a subi quatre tirages.

L'histoire de Rowlandson a captivé le public parce qu'elle a induit la curiosité des gens au sujet des Amérindiens tout en renforçant le fanatisme et en utilisant l'imagerie chrétienne pour décrire l'épreuve. Des récits de captivité comme celui de Rowlandson ont fourni une justification de la violence contre les Amérindiens. La peur que les indigènes volent leurs femmes et leurs filles au milieu de la nuit et leur fassent des choses terribles est devenue le motif de la guerre et de leur déplacement de leurs terres.

Les récits de captivité étaient souvent écrits par des femmes blanches mais édités pour publication par des hommes. Les rédacteurs ont transformé les histoires des femmes en propagande utile pour justifier la supériorité religieuse, la violence contre les tribus et plaider pour une meilleure protection gouvernementale des colonies frontalières. Le souci de la sécurité des femmes blanches a été utilisé pour couvrir l'avidité pour plus de terres. Les craintes concernant les Amérindiens «barbares» voyageaient alors que la frontière se déplaçait vers l'ouest.

Alors que les tribus étaient déplacées plus à l'ouest, l'idée de la demoiselle en détresse se répandait dans le Sud. Ce récit s'est adapté pour inclure la protection des femmes blanches dans les plantations contre la violence potentielle des hommes noirs asservis. Les hommes africains réduits en esclavage étaient considérés comme des brutes surexualisées qui trouvaient les femmes blanches irrésistibles. Les femmes blanches et leurs descendants étaient considérés comme les gardiens de la suprématie blanche et le sexe interracial entre les femmes blanches et les hommes noirs menaçait particulièrement l'ordre social.

Pour s'assurer que les femmes blanches n'engageaient pas de relations sexuelles avec des hommes noirs, esclaves ou libres, les ramifications légales et les conséquences sociales de ces relations étaient extrêmes. De plus, la société suprémaciste blanche ne pouvait pas voir ces relations comme un rapport sexuel consensuel, donc entre hommes noirs et femmes blanches a toujours été considéré comme un viol. Ce récit a encouragé les femmes blanches à sauter aux accusations de violence sexuelle pour se protéger contre l'embarras social.

Protéger les femmes blanches de cette menace a conduit à des lois réglementant que les maîtres ne pouvaient libérer leurs esclaves que si ces esclaves quittaient l'État après la manumission pour s'assurer qu'ils ne se livraient pas à des relations sexuelles interraciales avec des femmes blanches ou n'inspiraient pas des révoltes d'esclaves armées.

Après la guerre civile, les législateurs du Sud ne pouvaient plus exiger que les Noirs libres se déplacent vers le Nord. En réponse aux modifications de la reconstruction et aux lois sur les droits civils qui menaçaient de reconnaître l’humanité et la citoyenneté des Afro-Américains, des groupes comme le Ku Klux Klan se sont organisés pour faire respecter un ordre social raciste. Pour justifier les lynchages et autres violences racistes, ils se sont appuyés sur l'exemple le plus dangereux de femmes blanches agissant comme des "demoiselles en détresse" lorsqu'elles ont accusé des Afro-Américains d'agression sexuelle. Les hommes blancs ont affirmé que la barbarie du lynchage était nécessaire pour protéger les femmes blanches de la menace sexuelle des hommes noirs. Une procédure régulière ne suffit pas et les hommes blancs ont le droit de protéger leurs femmes par tous les moyens qu’ils jugent nécessaires.

Les allégations d'agression sexuelle représentaient environ 25 pour cent des lynchageset les femmes blanches étaient complices de la culture entourant ces événements horribles. Ils ont porté des accusations, participé à des foules de lynchages, assisté à des lynchages de spectacles et même menti pour protéger les lynchers au tribunal, comme lors du procès des assassins d'Emmett Till en 1955.

Pourtant, le traitement par les gens du Sud des cas dans lesquels des femmes blanches accusaient un homme blanc d'agression sexuelle montraient que la nécessité de protéger la femme blanche n'était qu'une couverture pour la promulgation de violences racistes. La société du Sud a montré peu d'intérêt à protéger la féminité blanche dans ces cas, en particulier si l'homme blanc était de bonne position sociale. Le viol était rarement poursuivi jusqu'au milieu du 20e siècle et jusqu'à récemment, la plupart des juridictions exigeaient la «force» comme élément du crime. Pour la majeure partie de l'histoire américaine, c'était rare pour les hommes blancs être reconnu coupable de viol.

Pourtant, en dépit de son creux, l'affirmation selon laquelle la femme blanche nécessitait une protection a été utilisée pour justifier toutes sortes de lois et d'actions sectaires. Faire de l '«autre» barbare une menace sexuelle pour les Américaines blanches était une tactique courante en temps de guerre, utilisée par exemple dans la propagande américaine contre les Japonais pendant la Seconde Guerre mondiale. Ces tropes racistes justifiaient un traitement plus dur des Japonais que des Allemands, y compris l'internement américano-japonais et le largage de la bombe atomique.

Ce trope a également joué un rôle dans la propagande anti-communiste américaine pendant la peur rouge de la fin des années 40 et des années 50. Cette propagande associe la déviance sexuelle et la bizarrerie au communisme et à une menace pour la famille américaine. Au cours de ces années, des images de femmes ont été placées sur des avions de chasse pour montrer clairement que la protection de la féminité américaine était la raison pour laquelle les soldats se battaient.

Le concept de la «demoiselle en détresse» blanche a continué de justifier toutes sortes d’objectifs politiques au XXIe siècle – qui n’ont aucun rapport avec les droits des femmes. Les préoccupations supposées concernant la sécurité des femmes ont été utilisées pour adopter des lois anti-trans qui font des femmes trans des menaces sexuelles envers les femmes cis dans les salles de bain et les vestiaires. Le président Trump a également utilisé cette tactique pour attiser la ferveur anti-immigrés en fabriquant des histoires de violeurs et de meurtriers mexicains.

Comme pour les cas précédents, le but de ces politiques n'est pas vraiment de protéger les femmes contre la violence sexuelle. La loi sur la violence contre les femmes n'a pas encore été autorisée malgré son expiration en 2019, il y a plus de 100 000 kits de viol non testés aux États-Unis, les échappatoires permettent aux agresseurs domestiques d'obtenir des armes à feu et la violence domestique est un problème urgent pendant la pandémie de la covid-19 alors que de nombreuses femmes sont mis en quarantaine à la maison avec leurs agresseurs.

Lorsque des femmes comme Cooper agissent comme la «demoiselle en détresse» qui a besoin d'être sauvée de l'homme noir, elles perpétuent des récits mortels vieux de plusieurs siècles qui excusent la violence raciale et sont complices de propagande anti-féministe. Ils s'engagent non seulement dans le racisme mais aussi dans les notions patriarcales sur la nécessité pour les hommes blancs de protéger la femme blanche.

Bien que ce comportement ne contribue guère à la sécurité et à l’égalité des femmes, il met en danger la vie, en particulier des hommes noirs, et perpétue les tropes sectaires et la suprématie blanche dans notre société.